American Airlines è l’ultimo vettore ad aver stipulato un contratto con la linea fissa per il collegamento di “voli” operati con autobus. La mossa arriva quando le compagnie aeree statunitensi affrontano le sfide simultanee di una carenza di piloti che colpisce principalmente gli operatori regionali e i prezzi elevati del carburante che insieme hanno costretto molte compagnie aeree a volare meno di quanto preferirebbero.

La linea fissa collegherà l’hub americano di Filadelfia all’aeroporto di Lehigh Valley vicino ad Allentown, in Pennsylvania, e all’aeroporto di Atlantic City, nel New Jersey, a partire dal 3 giugno. Le destinazioni sono rispettivamente di 70 miglia e 56 miglia distanti dall’aeroporto di Filadelfia, secondo Google Maps . E mentre Atlantic City è una nuova aggiunta alla mappa del vettore con sede a Fort Worth, in Texas, serve Allentown – con aerei – da molti dei suoi altri hub e ha volato Philadelphia-Allentown fino alla sospensione della rotta all’inizio della pandemia, nel maggio 2020 .

La partnership è simile a quelle che Landline ha con Sun Country Airlines a Minneapolis-St. Paul e la United Airlines a Denver. Gli autobus saranno dipinti con una livrea americana, i biglietti saranno venduti esclusivamente dalla compagnia aerea come propri “voli” e le borse saranno trasferite tra autobus e aerei come con qualsiasi volo in coincidenza. Ma il nuovo patto americano porta il legame un ulteriore passo avanti: in attesa delle approvazioni, i viaggiatori supereranno i controlli di sicurezza ad Allentown e Atlantic City e arriveranno in airside a un cancello ancora da determinare a Filadelfia.

Il vicepresidente americano della pianificazione della rete Brian Znotins in una dichiarazione ha descritto la partnership come “un modo in più” per i viaggiatori di connettersi ai voli della compagnia aerea a Filadelfia.

Ad alto livello, questo è ciò che fa la linea fissa: offre alle compagnie aeree un altro strumento per espandere le loro reti verso destinazioni vicine ai loro hub. Gli autobus rendono economicamente fattibili alcuni percorsi che non sono con un aereo. Ad esempio, il predecessore americano US Airways ha servito Atlantic City senza scalo da Filadelfia fino al 2003. È improbabile che la rotta venga considerata oggi a causa della scarsa economia del carburante dei jet regionali da 50 posti – i più piccoli della flotta regionale americana – e della vicinanza del città a Filadelfia.

Il modello di business del volo su un autobus riconosce anche il fatto del sistema di trasporto statunitense, che le strade – e gli autobus – sono molto più diffusi dei treni. Compagnie aeree come American e United non hanno l’opzione ferroviaria interurbana a Filadelfia o Denver per collegare gli aeroporti alle comunità vicine che Air France e Lufthansa hanno a Parigi e Francoforte. Filadelfia ha un collegamento ferroviario con Atlantic City, anche se non tramite il suo aeroporto.

Se c’è un posto dove un collegamento bus-aereo potrebbe funzionare negli Stati Uniti, la sua Lehigh Valley. L’aeroporto vanta il collegamento bus-as-volo più lungo degli Stati Uniti, un servizio United per il suo hub di Newark. Darren Betters, direttore dello sviluppo aziendale presso la Lehigh-Northampton Airport Authority che gestisce l’aeroporto di Lehigh Valley, ha descritto il collegamento come “abbastanza riuscito”. Ha aggiunto che la maggior parte dei viaggiatori locali preferisce parcheggiare lì e prendere l’autobus, quindi fare il viaggio di 78 miglia fino a Newark.

“Abbiamo iniziato tutto questo”, ha detto. “Funziona. [Buses] fornire connettività laddove sarebbe difficile fornirla per via aerea”.

Ma la proposta di Landline va oltre l’essere solo un modo economico per una compagnia aerea di espandere la propria mappa: la compagnia consente ai vettori di espandere o mantenere il feed regionale in un momento in cui i piloti scarseggiano negli Stati Uniti L’americano ha sospeso dozzine di rotte volate da affiliati regionali attraverso la sua rete questa primavera e l’estate a causa della carenza. E Chris Poinsatte, chief financial officer dell’aeroporto internazionale di Dallas-Fort Worth – dove i dati Cirium mostrano che l’americano opera quasi l’87% delle partenze – ha avvertito gli investitori a marzo che prevede un calo di quasi il 2% delle operazioni di volo nel 2023 a causa della carenza di American’s partner.

Altri vantaggi degli autobus includono un notevole risparmio di carburante rispetto agli aerei e una riduzione delle emissioni di carbonio. “Se stai volando per meno di 200 miglia nel tuo hub, una connessione multimodale è davvero efficiente”, ha affermato David Sunde, CEO e co-fondatore di Landline. Ha aggiunto che gli autobus possono “ridurre le emissioni di carbonio di un volo regionale dell’80 o 90 percento oggi”.

Sunde ha a lungo propagandato il potenziale di rete fissa come un modo conveniente per collegare le comunità più piccole ai principali aeroporti sin dal suo debutto nel 2019. La pandemia ha messo in pausa l’espansione di rete fissa ma, con i vincoli emersi durante la ripresa, Sunde ha affermato che le discussioni con potenziali nuovi partner hanno raccolto.

Una conferma della strategia di Landline è la chiusura di 28 milioni di dollari in nuovi investimenti guidati dalla società di venture capital Drive Capital. Il finanziamento, che è quasi tre volte la raccolta fondi iniziale di Landline, porta il suo capitale investito totale a $ 38 milioni.

“Non metti questo tipo di capitale su un bilancio se non stai pianificando una crescita significativa”, ha detto Sunde. Ha rifiutato di commentare qualsiasi crescita aggiuntiva oltre al nuovo accordo americano.

Gli autobus sono una vecchia soluzione al problema dell’ultimo miglio. Molte compagnie aeree li hanno usati in passato per i collegamenti a terra. British European Airways, un precursore di British Airways, utilizzava gli autobus per collegare i viaggiatori tra l’aeroporto di Heathrow e un terminal nella zona ovest di Londra dove potevano effettuare il check-in e depositare i bagagli negli anni ’60 e ’70. Negli Stati Uniti, America West Airlines ha offerto collegamenti in autobus – soprannominati “Careliner” – tra l’aeroporto di Phoenix Sky Harbor e il vicino sobborgo di Scottsdale, in Arizona, negli anni ’80 e ’90.