Domenica un mercato popolare nella capitale armena, Yerevan, è stato devastato da una massiccia esplosione in un deposito di fuochi d’artificio.

L’esplosione al mercato di Surmalu nel primo pomeriggio ha ucciso almeno 16 persone, ne ha ferite altre 60 e ha innescato un enorme incendio che è divampato nella notte, secondo il Paese Ministero per le situazioni di emergenza.

Altre otto persone sono disperse, con i parenti che credono che potrebbero essere ancora intrappolate tra le macerie di un edificio che è stato distrutto dall’esplosione.

La causa dell’esplosione rimane sconosciuta.

L’ufficio del procuratore generale armeno ha affermato che stava aprendo un’indagine su possibili violazioni delle “norme antincendio” o delle regole sullo stoccaggio di prodotti infiammabili.

Il primo ministro Nikol Pashinyan ha visitato la scena dell’esplosione lunedì mattina, secondo il suo ufficio stampa.

Il mercato all’ingrosso di Surmalu è tradizionalmente molto frequentato la domenica. Testimoni oculari hanno riferito che l’esplosione è avvenuta in un’area in cui erano immagazzinati i fuochi d’artificio, ma le autorità non lo hanno confermato.

“Non ci sono informazioni al momento”, ha detto domenica pomeriggio all’Associated Press Alen Simonyan, presidente dell’Assemblea nazionale dell’Armenia.

“Non c’è alcuna conclusione [on what caused the blast] ancora, ma molto probabilmente una violazione della disciplina del fuoco o qualcosa del genere.”

I filmati che circolano sui social media hanno mostrato uno spesso pennacchio di fumo nero che si alzava in alto nel cielo, con il suono di piccole esplosioni che scoppiettavano in rapida successione in sottofondo.

“Non ho mai visto niente di simile in vita mia, questa è la prima volta che vedo una cosa del genere”, ha detto un residente locale Arsen.

Secondo il ministero armeno per le situazioni di emergenza, sul posto sono stati schierati circa 350 vigili del fuoco e soccorritori, oltre a diversi camion e macchine edili. Hanno usato lunghi tubi dell’acqua e scale per estinguere le fiamme, lasciando rovine annerite e fumanti.

Il mercato, a due chilometri a sud del centro città, è frequentato dalla gente del posto per i suoi prezzi bassi e la varietà di prodotti.

L’ambasciata della Russia, un paese vicino all’Armenia, ha indicato domenica sera che stava cercando di stabilire se tra le vittime ci fossero i russi.

“Esprimiamo le nostre sincere condoglianze alle famiglie e ai cari di coloro che sono morti nell’esplosione”, si legge in una nota.