Ethiopian Airlines sta rafforzando il suo programma verso gli Stati Uniti con voli aggiuntivi per Washington Dulles, un’aggiunta che arriva anche se la sua ripresa del traffico procede più lentamente del previsto.

Il vettore Star Alliance inizierà voli trisettimanali tra Dulles e Lomé, in Togo, che proseguiranno verso la sua base di Addis Abeba a giugno, ha affermato il direttore regionale etiope degli Stati Uniti Samson Arega. I voli integreranno il servizio giornaliero esistente di Ethiopian per Addis Abeba da Washington. Ethiopian vola anche tra Chicago O’Hare, Newark e New York JFK e Addis Abeba. Le rotte dell’area di New York operano con una fermata a Lomé.

Lomé è la base principale per il vettore affiliato di Ethiopian, Asky Airlines.

I voli di Ethiopian per Houston, sospesi dopo soli cinque mesi a maggio 2020, devono ancora riprendere. Arega ha detto che la compagnia aerea prevede di tornare nella città del Texas ma non ha ancora una linea temporale.

I voli aggiuntivi per Washington arrivano mentre i passeggeri dell’Etiopia continuano a tornare lentamente. Arega ha affermato che il 70-75% del traffico passeggeri pre-pandemia è tornato e la compagnia aerea prevede che il numero aumenterà man mano che si entra nell’alta stagione estiva dei viaggi. Prevede di recuperare l’80-85% dei numeri del 2019 il prossimo anno.

Il recupero dei passeggeri dell’Etiopia, mentre progredisce dal 65% circa della scorsa estate, sembra procedere più lentamente del previsto. Il predecessore di Arega, Nigusu Worku, ha dichiarato ad agosto che il vettore prevedeva un recupero del traffico a circa l’80% dei livelli pre-Covid entro la fine del 2021.

Alla domanda sulla ripresa più lenta, Arega ha detto che al momento era “bassa stagione” per l’etiope.

Potrebbero essere in gioco molti fattori oltre alla domanda stagionale. La variante Omicron ha rallentato la ripresa per la maggior parte delle compagnie aeree da dicembre a febbraio. Negli Stati Uniti, i dirigenti di Delta Air Lines hanno dichiarato il 13 aprile che le prenotazioni non sono migliorate sostanzialmente fino a dopo le vacanze del Presidents Day di febbraio. Inoltre, l’invasione russa dell’Ucraina il 24 febbraio ha sollevato timori di ulteriori interruzioni della ripresa, sebbene da allora molti dirigenti delle compagnie aeree occidentali abbiano affermato di aver visto poche interruzioni nelle tendenze delle prenotazioni.

Un altro potenziale fattore è la guerra civile durata 18 mesi in Etiopia. Il regime del primo ministro etiope Abiy Ahmed è stato accusato di tattiche brutali nel conflitto con l’etnia tigrina.

Alla domanda sulla guerra civile, Arega ha detto che l’etiope non ha avuto alcun impatto sulle prenotazioni. Lo stesso vale per il conflitto in Ucraina, ha aggiunto.

“Abbiamo superato così tante tempeste in questo settore”, ha affermato Arega sul balzo dei prezzi del petrolio da febbraio. Sebbene l’etiope non sia “immune” dagli aumenti, può gestire la spesa aggiuntiva, ha aggiunto. Un sentimento condiviso dai dirigenti della maggior parte delle altre principali compagnie aeree.

Il carico rimane un affare redditizio per l’Etiopia. Dopo essere stati un’ancora di salvezza per la compagnia aerea durante la pandemia, i ricavi del trasporto aereo di merci rimangono elevati al di sopra dei livelli pre-pandemia a circa la metà di tutte le entrate, in calo rispetto a un picco di circa il 60%, ha affermato Arega. L’impegno di marzo del vettore per cinque Boeing 777-8 cargo gli consentirà di aumentare la capacità di trasporto aereo del 50%.

Il nuovo CEO di Ethiopian, Mesfin Tasew Bekele, succeduto a Tewolde GebreMariam il 23 marzo, sta portando avanti la strategia di successo della compagnia aerea di costruire un franchising panafricano, ha affermato Arega. Bekele è concentrato sulla crescita “sostenibile” per il gruppo, ha aggiunto.