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Guarda: la NASA rivela le immagini a infrarossi “più profonde in assoluto” del nostro universo del telescopio Webb

Guarda: la NASA rivela le immagini a infrarossi "più profonde in assoluto" del nostro universo del telescopio Webb

Uno scintillante paesaggio di baby stelle. Una spumeggiante vista blu e arancione di una stella morente. Cinque galassie in una danza cosmica. Gli splendori dell’universo si sono illuminati in una nuova serie di immagini rilasciate martedì dal nuovo potente telescopio della NASA.

La presentazione del telescopio spaziale James Webb da 10 miliardi di dollari è iniziata lunedì alla Casa Bianca con un’anteprima del primo scatto: un miscuglio di galassie lontane che è andato più in profondità nel cosmo di quanto l’umanità abbia mai visto.

Le versioni di martedì hanno mostrato parti dell’universo viste da altri telescopi. Ma la pura potenza di Webb, la posizione lontana dalla Terra e l’uso dello spettro della luce infrarossa li hanno mostrati sotto una nuova luce.

“È la bellezza ma anche la storia”, ha detto lo scienziato Webb senior della NASA John Mather, un premio Nobel, dopo la rivelazione. “È la storia di da dove veniamo.”

E, ha detto, più guardava le immagini, più si convinceva che la vita esiste altrove in quelle migliaia di stelle e centinaia di galassie.

Con Webb, gli scienziati sperano di intravedere la luce delle prime stelle e galassie che si sono formate 13,7 miliardi di anni fa, a soli 100 milioni di anni dal Big Bang che ha creato l’universo. Il telescopio esaminerà anche le atmosfere di mondi alieni alla ricerca di possibili segni di vita.

“Ogni immagine è una nuova scoperta e ognuna darà all’umanità una visione dell’umanità che non abbiamo mai visto prima”, ha detto martedì l’amministratore della NASA Bill Nelson, rapsodicendo sulle immagini che mostrano “la formazione di stelle, divorando i buchi neri”.

L’uso da parte di Webb dello spettro della luce infrarossa consente al telescopio di vedere attraverso la polvere cosmica e “vedere la luce da una luce lontana dagli angoli dell’universo”, ha affermato.

“Abbiamo davvero cambiato la comprensione del nostro universo”, ha affermato Josef Aschbacher, direttore generale dell’Agenzia spaziale europea.

Le agenzie spaziali europee e canadesi si sono unite alla NASA nella costruzione del potente telescopio.

La prima immagine del “campo profondo” rilasciata lunedì durante un breve evento alla Casa Bianca è piena di numerose stelle, con enormi galassie in primo piano e galassie deboli ed estremamente distanti che fanno capolino qua e là.

Lo scatto mostra SMACS 0723 – un ammasso di galassie nella costellazione dell’emisfero australe, Volans – con l’ammasso stesso a circa 4,6 miliardi di anni luce di distanza.

Parte dell’immagine è la luce di non molto tempo dopo il Big Bang, che si stima abbia avuto luogo 13,8 miliardi di anni fa.

Il presidente Joe Biden si è meravigliato dell’immagine che, secondo lui, mostrava “la più antica luce documentata nella storia dell’universo da oltre 13 miliardi – lasciatemelo dire ancora – 13 miliardi di anni fa. È difficile da capire”.

L’immagine frenetica con centinaia di punti, striature, spirali e vortici di bianco, giallo, arancione e rosso – l’effetto di deformazione gravitazionale mentre la luce attraversa immense distanze per raggiungere il telescopio – è solo “un piccolo granello dell’universo”, amministratore della NASA disse Bill Nelson.

“Quello che abbiamo visto oggi è l’universo primordiale”, ha detto l’astronomo di Harvard Dimitar Sasselov in un’intervista telefonica dopo la rivelazione.

Asilo nido stellare e danza cosmica

Ancora di più è arrivato martedì:

— Nebulosa dell’anello meridionale, che a volte viene chiamata “otto burst”: le immagini mostrano una stella morente con un bordo spumoso di gas che fuoriesce. Si trova a circa 2.500 anni luce di distanza. Un anno luce è a 5,8 trilioni di miglia.

— Nebulosa Carina, uno dei luminosi vivai stellari nel cielo, a circa 7.600 anni luce di distanza. Una vista era uno splendido paesaggio di scogliere arancioni.

— Stephan’s Quinet, cinque galassie in una danza cosmica che fu vista per la prima volta 225 anni fa nella costellazione del Pegaso. Include un buco nero che secondo gli scienziati mostrava materiale “inghiottito da questo tipo di mostro cosmico”.

— Un pianeta gigante chiamato WASP-96b. Ha all’incirca le dimensioni di Saturno e dista 1.150 anni luce. Un pianeta gassoso, non è un candidato per la vita altrove ma un obiettivo chiave per gli astronomi. Invece di un’immagine, il telescopio ha usato i suoi rivelatori a infrarossi per osservare la composizione chimica dell’atmosfera del pianeta. Ha mostrato vapore acqueo nell’atmosfera super calda del pianeta e ha persino trovato lo spettro chimico del neon.

Le immagini sono state rilasciate una ad una durante un evento al Goddard Space Center della NASA che includeva cheerleader con pompon del colore degli specchi dorati del telescopio.

“Ti commuove. È così bello”, ha detto dopo l’evento Thomas Zurbuchen, capo delle missioni scientifiche della NASA. “La natura è bella. Per me si tratta di bellezza”.

Cos’è il telescopio Webb?

Il James Webb Space Telescope è un apparato rivoluzionario progettato per scrutare attraverso il cosmo fino all’alba dell’universo.

Webb, che vede i suoi soggetti principalmente nello spettro infrarosso, è circa 100 volte più sensibile del suo predecessore trentenne, il telescopio spaziale Hubble, che orbita attorno alla Terra da 547 km di distanza e opera principalmente a lunghezze d’onda ottiche e ultraviolette.

Hubble ha osservato fino a 13,4 miliardi di anni. Ha trovato la firma dell’onda luminosa di una galassia estremamente luminosa nel 2016.

Gli astronomi misurano quanto indietro guardano in anni luce, con un anno luce di 9,3 trilioni di km: la distanza percorsa dalla luce in un anno terrestre.

“Webb può vedere indietro nel tempo fino a subito dopo il Big Bang cercando galassie così lontane che la luce ha impiegato molti miliardi di anni per arrivare da quelle galassie ai nostri telescopi”, ha detto Jonathan Gardner, vice scienziato del progetto di Webb durante una conferenza stampa di giugno.

La più ampia superficie di raccolta della luce dello specchio primario di Webb – una serie di 18 segmenti esagonali di metallo berillio rivestito d’oro – gli consente di osservare oggetti a distanze maggiori, quindi più indietro nel tempo, rispetto a Hubble o qualsiasi altro telescopio.

La sua sensibilità agli infrarossi gli consente di rilevare sorgenti luminose che altrimenti sarebbero nascoste nello spettro visibile da polvere e gas.

Nel loro insieme, queste caratteristiche dovrebbero trasformare l’astronomia, fornendo il primo assaggio di galassie infantili risalenti a soli 100 milioni di anni dopo il Big Bang, il punto di infiammabilità teorico che mise in moto l’espansione dell’universo conosciuto circa 13,8 miliardi di anni fa.

Gli strumenti di Webb lo rendono ideale anche per cercare segni di atmosfere potenzialmente vitali attorno a decine di pianeti appena documentati in orbita attorno a stelle lontane e per osservare mondi molto più vicini a casa, come Marte e la luna ghiacciata di Saturno, Titano.

Con i suoi 6,4 metri, lo specchio a forma di fiore placcato oro di Webb è il più grande e sensibile mai inviato nello spazio.

È composto da 18 segmenti, uno dei quali è stato colpito da un micrometeoroide più grande del previsto a maggio. Quattro precedenti colpi di micrometeoroidi allo specchio erano più piccoli. Nonostante gli impatti, il telescopio ha continuato a superare i requisiti della missione, senza quasi nessuna perdita di dati, secondo la NASA.

“Ora sono davvero entusiasta poiché questo drammatico progresso è di buon auspicio per il raggiungimento del premio finale per molti astronomi come me: individuare l’alba cosmica, il momento in cui l’universo è stato immerso per la prima volta nella luce delle stelle”, ha affermato Richard Ellis, professore di astrofisica all’University College Londra.

Un parcheggio a 1,6 milioni di km dalla Terra

Il telescopio a infrarossi da 8,93 miliardi di euro, il più grande e complesso osservatorio astronomico mai inviato nello spazio, è stato lanciato il giorno di Natale dalla Guyana francese, sulla costa nord-orientale del Sud America.

Un mese dopo, lo strumento da 6.350 kg ha raggiunto il suo parcheggio gravitazionale nell’orbita solare, girando intorno al sole in tandem con la Terra a quasi 1,6 milioni di km da casa.

Quindi è iniziato il lungo processo per allineare gli specchi, raffreddare i rivelatori a infrarossi abbastanza per far funzionare e calibrare gli strumenti scientifici, il tutto protetto da un parasole delle dimensioni di un campo da tennis che mantiene fresco il telescopio.

Il piano è di utilizzare il telescopio per scrutare indietro così lontano che gli scienziati possano dare un’occhiata ai primi giorni dell’universo circa 13,7 miliardi di anni fa e ingrandire gli oggetti cosmici più vicini, persino il nostro sistema solare, con una messa a fuoco più nitida.

La prima serie di foto, che hanno impiegato settimane per essere elaborate dai dati grezzi del telescopio, offre uno sguardo avvincente su ciò che Webb catturerà nelle missioni scientifiche che ci attendono.

Con Webb ora perfettamente sintonizzato e completamente concentrato, gli astronomi si imbarcheranno in un elenco selezionato di progetti scientifici che esplorano l’evoluzione delle galassie, i cicli di vita delle stelle, le atmosfere di esopianeti distanti e le lune del nostro sistema solare esterno.

Oltre a una serie di studi già in programma per Webb, le scoperte più rivoluzionarie del telescopio potrebbero rivelarsi quelle che devono ancora essere anticipate.

Tale è stato il caso della sorprendente scoperta di Hubble, attraverso l’osservazione di supernove lontane, che l’espansione dell’universo sta accelerando, anziché rallentare, aprendo un nuovo campo dell’astrofisica dedicato a un misterioso fenomeno che gli scienziati chiamano energia oscura.

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