Il presidente dello Sri Lanka, Gotabaya Rajapaksa, è fuggito dal Paese mercoledì mattina presto, poche ore prima delle dimissioni dovute a una devastante crisi economica che ha innescato una grave carenza di cibo e carburante.

Rajapaksa, insieme alla moglie e a due guardie del corpo, è partito a bordo di un aereo dell’aeronautica dello Sri Lanka diretto alla città di Male, capitale delle Maldive, secondo un funzionario dell’immigrazione che ha parlato in condizione di anonimato.

La partenza del presidente è seguita a mesi di manifestazioni, culminate con l’assalto dei manifestanti alla sua casa e al suo ufficio, nonché alla residenza ufficiale del primo ministro.

Rajapaksa aveva precedentemente accettato di dimettersi, con il primo ministro Ranil Wickremesinghe che diceva che se ne sarebbe andato una volta che fosse stato instaurato un nuovo governo.

I presidenti dello Sri Lanka sono protetti dall’arresto mentre sono al potere, ed è probabile che Rajapaksa abbia pianificato la sua fuga mentre aveva ancora l’immunità costituzionale. Una causa per corruzione contro di lui nel suo precedente ruolo di funzionario della difesa è stata ritirata quando è stato eletto presidente nel 2019.

Mercoledì mattina, i cittadini dello Sri Lanka hanno continuato ad affluire nel palazzo presidenziale.

“Quello che ha fatto Rajapaksa – fuggire dal paese – è un atto timido”, ha detto Bhasura Wickremesinghe, una studentessa di 24 anni di ingegneria elettrica marittima, venuta con gli amici.

“Non sto festeggiando. Non ha senso festeggiare. Non abbiamo nulla in questo paese al momento”, ha aggiunto

Per giorni, gli abitanti dello Sri Lanka si sono riversati nel palazzo presidenziale quasi come se fosse un’attrazione turistica. A un certo punto hanno anche bruciato la casa privata del primo ministro. I manifestanti hanno promesso di occupare gli edifici ufficiali fino a quando i massimi leader non se ne saranno andati.

Malik D’Silva, un manifestante di 25 anni che occupava l’ufficio del presidente, ha detto che Rajapaksa “ha rovinato questo Paese e ha rubato i nostri soldi”.

Ha detto di aver votato per Rajapaksa nel 2019, credendo che il suo background militare avrebbe mantenuto il paese al sicuro dopo che gli attentati dinamitardi ispirati dallo Stato Islamico all’inizio di quell’anno avevano ucciso più di 260 persone.

Nelle vicinanze, il 28enne Sithara Sedaraliyanage ha detto che “si aspettavano che fosse dietro le sbarre, non che fuggisse su un’isola tropicale! Che razza di giustizia è quella?”

La corruzione e la cattiva gestione hanno lasciato lo Sri Lanka carico di debiti e incapace di pagare le importazioni di beni di prima necessità. La carenza ha seminato la disperazione tra i 22 milioni di persone del paese, con gli abitanti dello Sri Lanka che saltano i pasti e fanno la fila per ore per cercare di acquistare carburante scarso.

Fino all’aggravarsi dell’ultima crisi, l’economia dello Sri Lanka si era espansa e aveva fatto crescere una classe media confortevole.

L’aviazione ha dichiarato in una dichiarazione di aver fornito un aereo per il presidente e sua moglie per viaggiare alle Maldive con l’approvazione del ministero della Difesa. Diceva che tutte le leggi sull’immigrazione e sulle dogane erano state seguite.