Un incontro cruciale per riparare una delle relazioni diplomatiche più importanti del mondo è iniziato con un pugno di ferro venerdì, quando il principe ereditario saudita Mohammed bin Salman ha accolto il presidente degli Stati Uniti Joe Biden in un palazzo reale.

Il primo incontro, catturato dalla televisione saudita, è avvenuto quando Biden è uscito dalla sua limousine presidenziale a Gedda per una visita che ha lo scopo di ripristinare la partnership di lunga data dei loro paesi.

C’erano poche prove di calore tra i leader e nessuna delle pacche sulle spalle o dei sorrisi che Biden o il principe ereditario di solito mostrano quando salutano gli altri leader.

Biden aveva rifiutato da tempo di parlare con il principe Mohammed, il presunto erede al trono attualmente detenuto da suo padre, il re Salman. E ha criticato aspramente il regno ricco di petrolio per le sue violazioni dei diritti umani, in particolare l’omicidio di Jamal Khashoggi, un giornalista statunitense.

Ma da allora queste preoccupazioni sono state eclissate da altre sfide, tra cui l’aumento dei prezzi del gas e l’aggressione iraniana in Medio Oriente. Allo stesso tempo, l’Arabia Saudita sta cercando di rafforzare le sue relazioni di sicurezza con gli Stati Uniti e cerca investimenti per trasformare la sua economia in un’economia meno dipendente dal pompaggio di petrolio.

I sauditi hanno riservato a Biden un caloroso benvenuto all’aeroporto di Jeddah, senza nessuna delle cerimonie che hanno accompagnato la sua tappa di questa settimana in Israele.

Il presidente ha incontrato re Salman, il monarca di 86 anni che ha sofferto di cattive condizioni di salute, inclusi due ricoveri quest’anno.

Successivamente, Biden e il principe Mohammed hanno tenuto un incontro più ampio con diversi consiglieri. C’erano state considerevoli speculazioni sia sulla coreografia che sulla sostanza di come Biden, che aveva promesso come candidato alla presidenza di trattare i sauditi come un “paria” per il loro primato sui diritti umani, avrebbe interagito con il principe Mohammed.

L’accesso per i giornalisti era limitato. La stampa itinerante della Casa Bianca non era presente quando Biden colpì il principe ereditario con un pugno di pugni e ai giornalisti fu consentito solo brevemente di partecipare alla loro riunione. Quasi nessuna delle loro osservazioni poteva essere ascoltata. Biden non ha risposto quando i giornalisti hanno chiesto se considerasse ancora l’Arabia Saudita un “paria”, né il principe Mohammed ha risposto a una domanda gridata se si sarebbe scusato con la famiglia di Khashoggi.

L’anno scorso l’amministrazione di Biden ha approvato il rilascio di una scoperta dell’intelligence statunitense che ha stabilito che il principe ereditario probabilmente approvava l’omicidio di Khashoggi. La pubblicazione del rapporto ha causato una rottura nelle relazioni tra Stati Uniti e Arabia Saudita.

Prima di arrivare in Arabia Saudita, Biden non ha voluto dire se avrebbe sollevato la questione direttamente con il principe Mohammed, e venerdì non lo ha fatto a portata d’orecchio dei giornalisti.

“Le mie opinioni su Khashoggi sono state assolutamente, positivamente chiare. E non sono mai stato tranquillo nel parlare di diritti umani”, ha detto Biden all’inizio di questa settimana. “Il motivo per cui vado in Arabia Saudita, però, è molto più ampio. È per promuovere gli interessi degli Stati Uniti, promuovere gli interessi degli Stati Uniti in un modo che penso che abbiamo l’opportunità di riaffermare ciò da cui penso che abbiamo commesso un errore nell’allontanarci: la nostra influenza in Medio Oriente”.

Biden è arrivato nella città portuale di Jeddah sul Mar Rosso il terzo giorno di un’oscillazione di quattro giorni attraverso il Medio Oriente. Ha trascorso i primi due giorni incontrando funzionari israeliani e venerdì si è recato in Cisgiordania per incontrare il presidente dell’Autorità Palestinese Mahmoud Abbas e altri prima di volare in Arabia Saudita.

La visita saudita è una delle più delicate che Biden ha dovuto affrontare sulla scena internazionale. Qualsiasi tipo di saluto rispettoso che Biden può gestire, e il principe ereditario saudita può riflettere, potrebbe aiutare entrambe le parti a lenire le relazioni.

Ma potrebbe anche aprire Biden, già in difficoltà nei sondaggi in patria, a critiche più profonde sul fatto che stia tornando sui suoi impegni di mettere i diritti umani al centro della politica estera.

La fidanzata di Khashoggi, Hatice Cengiz, ha affermato che, con la visita in Arabia Saudita, Biden ha fatto marcia indietro sui diritti umani.

“In realtà è un enorme arretramento”, ha detto Cengiz all’Associated Press in un’intervista giovedì. “È straziante e deludente. E Biden perderà la sua autorità morale mettendo olio e convenienza su principi e valori”.

La critica di Biden ai candidati sauditi si è inasprita negli ultimi mesi, poiché la guerra della Russia contro l’Ucraina ha aggravato quella che era già una crisi globale di approvvigionamento di petrolio e gas. L’aumento dei prezzi della benzina ha portato l’inflazione negli Stati Uniti ai livelli più alti degli ultimi quattro decenni.