Volare in velivoli ultraleggeri può essere l’emozione di una vita. Ma per due dei più celebri ambasciatori dello sport, quella passione si è trasformata in una celebrazione annuale dello spirito duraturo degli uccelli selvatici, un atto di conservazione che ha preso il volo di nuovo proprio la scorsa settimana.

I piloti Bill Lishman e Joseph Duff sono i co-fondatori di Operation Migration, un progetto di conservazione della fauna selvatica senza scopo di lucro che si proponeva di utilizzare velivoli ultraleggeri per aiutare a preservare gli uccelli migratori. Negli anni ’70, Lishman è stato il primo canadese a lanciare a piedi e far atterrare un aereo ad ala rigida a motore; Duff ha conseguito la licenza di pilota nelle imprevedibili terre selvagge dei Territori dello Yukon. Dopo che Lishman ha guidato con successo una formazione di oche canadesi dietro il suo aereo costruito in casa negli anni ’80, lui e Duff hanno unito le forze per esaminare la difficile situazione della gru convulsa.

Non sorprende che gli aviatori abbiano imparato ad apprezzare la gru convulsa; l’uccello in via di estinzione vola come un aliante, usando i suoi due metri di apertura alare per salire a spirale sulle termiche, quindi scivolare verso il basso senza sforzo, ripetendo il processo per coprire centinaia di miglia nel modo più efficiente che si possa immaginare.

Il numero di gru convulse diminuì da circa 1.400 nel 1860 a un minimo storico di 15 durante la seconda guerra mondiale. Il Whooping Crane Recovery Team, un organo di governo internazionale incaricato di riportare la specie dall’orlo dell’estinzione, ha tentato di trovare un modo per stabilire un nuovo stormo migratorio, senza il beneficio degli uccelli più anziani che conoscevano la rotta.

Nel 1999 hanno trovato una soluzione unica: utilizzando i migliori dati dei naturalisti, hanno pianificato un percorso migratorio da una riserva di nidificazione a un buon luogo di svernamento e hanno condotto lì il giovane gregge con un aereo ultraleggero, facendo brevi salti delle dimensioni di una gru su diversi settimane.

L’operazione Migration è nata da quello sforzo e un decennio dopo stanno ancora guidando giovani gru urlanti nel volo delle loro vite. La migrazione di quest’anno è decollata alle 7:38 di venerdì 28 settembre, con il pilota Richard van Heuvelen alla guida di sei giovani gru nel loro primo viaggio verso sud.

L’ultraleggero – e i suoi seguaci piumati – voleranno dalla White River Marsh State Wildlife Area nel Wisconsin attraverso Illinois, Kentucky, Tennessee, Alabama e Georgia per arrivare finalmente al Chassahowitska National Wildlife Refuge in Florida, una distanza di oltre 1.200 miglia.

Per seguire il viaggio di quest’anno, visita il blog del diario sul campo di Operation Migration.