Sta salendo tutto: elettricità, diesel, verdure, Internet, hotel, voli e ora i tassi di interesse.

La guerra in Ucraina, i blocchi intermittenti in Cina, una persistente crisi di potere e le catene di produzione interrotte hanno suscitato un enorme appetito per beni e servizi, sconvolgendo il delicato equilibrio tra domanda e offerta e portando i prezzi a livelli record.

In modo quasi sincronizzato, le banche centrali di tutto il mondo si stanno affrettando ad aumentare i tassi di interesse di riferimento nel tentativo di domare l’impennata dell’inflazione, che, con loro grande sgomento, continua a battere i record mensili.

La Banca centrale europea (BCE) è diventata una delle ultime istituzioni a modificare la politica monetaria, chiudendo un lungo capitolo di tassi negativi risalenti agli anni peggiori della crisi del debito sovrano dell’UE.

Le sue controparti in Svezia, Norvegia, Canada, Corea del Sud e Australia hanno tutte adottato misure simili negli ultimi mesi, reagendo a letture scoraggianti dell’inflazione. La Federal Reserve degli Stati Uniti ha aumentato i tassi due volte di 0,75 punti percentuali, il maggior aumento dal 1994.

La Banca d’Inghilterra di recente aumentato i tassi di interesse per l’importo maggiore in più di 27 anni.

Ma qual è esattamente la logica alla base di questa mossa?

Le banche centrali sono istituzioni pubbliche di natura unica: sono entità indipendenti e non commerciali incaricate di gestire la valuta di un paese o, nel caso della BCE, di un gruppo di paesi.

Hanno poteri esclusivi per emettere banconote e monete, controllare le riserve estere, agire come prestatori di emergenza e garantire la buona salute del sistema finanziario.

La missione principale di una banca centrale è garantire la stabilità dei prezzi. Ciò significa che devono controllare sia l’inflazione, quando i prezzi salgono, sia la deflazione, quando i prezzi scendono.

La deflazione deprime l’economia e alimenta la disoccupazione, quindi ogni banca centrale fissa un obiettivo di inflazione moderata e positiva – di solito intorno al 2% – per incoraggiare una crescita graduale e costante.

Ma quando l’inflazione inizia a salire alle stelle, la banca centrale è in grossi guai.

Un’inflazione eccessiva può rapidamente mandare in frantumi i benefici raccolti negli anni precedenti di prosperità, erodere il valore del risparmio privato e divorare i profitti delle aziende private. Le bollette diventano più costose per tutti: consumatori, aziende e governi sono tutti lasciati a lottare per sbarcare il lunario.

“L’inflazione elevata è una sfida importante per tutti noi”, ha affermato il presidente della BCE Christine Lagarde.

Questo è il momento in cui entra in gioco la politica monetaria.

La banca di un banchiere

Le banche commerciali, quelle a cui ci rivolgiamo quando dobbiamo aprire un conto o prendere un prestito, prendere in prestito denaro direttamente dalla banca centrale per coprire i loro bisogni finanziari più immediati.

Le banche commerciali devono presentare un bene prezioso, noto come garanzia, che garantisce che rimborseranno questi soldi. I titoli pubblici, il debito emesso dai governi, sono tra le forme di garanzia più frequenti.

In altre parole, una banca centrale presta denaro alle banche commerciali, mentre le banche commerciali prestano denaro a famiglie e imprese.

Quando una banca commerciale restituisce ciò che ha preso in prestito dalla banca centrale, deve pagare un tasso di interesse. La banca centrale ha il potere di stabilire i propri tassi di interesse, che determinano effettivamente il prezzo del denaro.

Questi sono i tassi di riferimento che le banche centrali stanno attualmente alzando per domare l’inflazione.

Se la banca centrale addebita tassi più elevati alle banche commerciali, le banche commerciali a loro volta aumentano i tassi che offrono alle famiglie e alle imprese che hanno bisogno di prendere in prestito.

Di conseguenza, i debiti personali, i prestiti auto, le carte di credito e i mutui sono più costosi e le persone diventano più riluttanti a richiederli. Le aziende, che chiedono regolarmente crediti per fare investimenti, iniziano a pensarci due volte prima di fare una mossa.

Condizioni finanziarie più restrittive portano inevitabilmente a un calo della spesa dei consumatori nella maggior parte o in tutti i settori economici. Quando la domanda di beni e servizi diminuisce, il loro prezzo tende a diminuire.

Questo è esattamente ciò che le banche centrali intendono fare ora: frenare la spesa per frenare l’inflazione.

Ma gli effetti della politica monetaria possono richiedere fino a due anni prima che si concretizzino ed è quindi improbabile che offrano una soluzione immediata alle sfide più urgenti.

A complicare le cose c’è il fatto che l’energia è oggi il principale motore dell’inflazione, fortemente guidata da un fattore estraneo all’economia: l’invasione russa dell’Ucraina.

La benzina e l’elettricità sono materie prime che tutti usano indipendentemente da quanto costano, quindi un rapido calo della domanda per raffreddare i prezzi non può essere dato per scontato.

Questo spiega perché le banche centrali, come la Fed, stanno facendo passi così radicali, anche se finisce per danneggiare l’economia. La politica monetaria aggressiva è una passeggiata sul filo del rasoio: rendere i soldi più costosi può rallentare la crescita, indebolire i salari e favorire la disoccupazione.

“Non stiamo cercando di indurre una recessione”, ha affermato il presidente della Federal Reserve statunitense Jerome Powell. “Dobbiamo essere chiari su questo.”