Un Piper J-3C Cub del 1946 con un motore da 65 CV.

Quando avevo circa 10 anni mio padre, un appassionato motociclista, comprò una moto Ducati 160cc molto usata. Il suo piano era di far conoscere a me e mio fratello maggiore la meraviglia delle due ruote azionate da un motore.

Essendo troppo giovani per guidarlo sulla strada dove doveva essere utilizzato, abbiamo guidato nella terra battuta. Mio fratello lo odiava. Lo amavo. Più di mezzo secolo dopo continuo a possedere e guidare motociclette. Mio fratello continua a ignorarli come meglio può.

Interessi diversi per gente diversa. Anche le persone che condividono la stessa linea di DNA possono avere un senso di apprezzamento molto diverso per un’attività. O l’art. O la scienza.

Quando la versione originale di “Top Gun” è stata rilasciata nelle sale, era il 1986. Stavo iniziando il mio flirt con il volo e il film ha acceso quella fiamma con intensità. Come decine di migliaia di altri giovani uomini e donne, l’idea di imparare a volare è entrata nella mia lista delle priorità. È stato detto che Top Gun è stato il più grande strumento di reclutamento che la Marina degli Stati Uniti abbia mai avuto. Sospetto che sia vero.

“Il volo dell’intruso”, tratto dal romanzo di Stephen Coonts, è uscito cinque anni dopo. A quel tempo, ero completamente coinvolto nella ricerca del volo professionale. L’ho visto insieme a una manciata di colleghi piloti che stavano lavorando come me per guadagnare quell’ultimo grosso biglietto, il CFI, che ci avrebbe permesso di andare al lavoro. Come i miei coetanei, avevo accumulato un paio di centinaia di ore su istruttori e sognavo di pilotare macchinari a turbina più grandi.

È stato un sogno potente, alimentato dal notevole senso di realizzazione che ho ottenuto con ogni nuovo certificato o valutazione. Mentre Maverick, Iceman e i loro coetanei mi hanno dato qualcosa su cui sognare ad occhi aperti, ho trovato la realtà del mio volo tanto soddisfacente quanto avrei potuto immaginare.

Molti dei miei compagni di scuola di volo hanno fatto esattamente quello che sognavamo. Si sono fatti strada su per la scala. Volare con attrezzature più costose, più complesse e con prestazioni più elevate. Alla fine sono arrivati ​​alle macchine a turbina che volano in alto e velocemente mentre attraversano i continenti e gli oceani verso luoghi sia esotici che pedonali. Alcuni hanno persino trascorso del tempo nella Guardia Nazionale, volando su caccia non molto diversi da quelli che abbiamo visto nei film.

La mia strada è andata altrove. Sono rimasto con gli addestratori a due posti e l’aereo personale a quattro posti, senza mai pilotare nulla di più complicato di un aereo con due motori a pistoni e sei posti.

Sinceramente, gran parte del mio tempo di volo è stato ai comandi degli aeroplani più piccoli. Velivoli a bassa potenza che raramente viaggiano oltre il raggio standard di 50 miglia nautiche di fondo. Forse sorprendentemente, non ho mai considerato la mia scelta di rimanere all’estremità inferiore dello spettro dell’aviazione generale come una posizione di secondo livello. Amo quello che faccio. Mi piacciono gli aeroplani che posso pilotare. Sono davvero il padrone della mia stessa storia: il pilota al comando della mia stessa vita.

Mi piace.

Jamie sul sedile posteriore accompagna Eirlys Willis nel suo primo volo in coda. Eirlys è ora valutato come uno strumento che sta lavorando per diventare un pilota commerciale.

Se qualcuno avesse suggerito nel 1986 che sarei stato perfettamente contento di pilotare aeroplani ben al di sotto dei 200 cavalli che navigano ad altitudini appena al di sopra del modello di traffico, non ci avrei creduto. Ma eccoci qui tutti questi anni dopo e non sono solo soddisfatto, sono completamente soddisfatto di fare quello che sto facendo qui nell’ambiente a bassa velocità ea bassa quota in cui lavoro e gioco.

E ora, 36 anni dopo che Top Gun è entrato nella mia testa e nel mio cuore, io e mia moglie abbiamo trascorso una serata al cinema locale in un appuntamento notturno raro ma molto apprezzato. Il suo suggerimento era di vedere “Top Gun: Maverick”. Quindi, senza molti calci o urla da parte mia, abbiamo fatto proprio questo.

C’erano le moto. C’erano gli aeroplani. C’era romanticismo, dramma e potente pathos sullo schermo. Come vanno i film, questa è una bellezza. È lo sfarzo e il glamour dei vecchi tempi con il vantaggio di tecnologie che consentono allo spettatore di provare l’emozione di volare in un modo che quasi – quasi – equivale all’esperienza reale.

Se non l’hai visto, per favore vai. Se l’hai fatto, immagino che lo vedrai di nuovo, come lo farò io. Oppure acquistane una copia, perché sospetto che anche una sarà nella mia collezione.

Nonostante tutto il suo fascino, tuttavia, con l’enorme potenza degli F-18 e l’innegabile coraggio dei piloti militari in mostra, mi sono ritrovato a riflettere sulla gioia che ho provato ai comandi di un Piper J3 Cub del 1940.

Costruito con tubi d’acciaio rivestiti in tessuto, con un motore anemico da 65 cavalli accoppiato a un’elica in legno, quell’aereo ha 82 anni oggi. Ha vissuto molto più a lungo di quanto i suoi progettisti avrebbero immaginato probabile, eppure dimostra con facilità che anche con il suo limitato potenziale di portanza e spinta, il Cub può far cantare il cuore di un pilota in un modo molto speciale.

Questo è il potere del volo. Questa è la vera magia che si trova in ogni macchinario che vola.

Quando l’acceleratore si sposta in avanti, l’elica di legno raggiunge il numero di giri massimo. L’aereo inizia ad avanzare e la sponda montacarichi. I miei piedi danzano per mantenere la linea centrale tra le ginocchia mentre la mia mano muove istintivamente il bastone per contrastare qualsiasi vento laterale.

Mentre il cucciolo si solleva dall’erba o dal marciapiede sotto le sue ruote, o dall’acqua sotto i suoi galleggianti, noi che abbiamo la fortuna di essere ai comandi abbandoniamo il regno dei mammiferi terrestri, arrampicandoci nell’etere, un luogo che la natura non ci ha preparato per. Un ambiente in cui metteremo a frutto la tecnologia e le lezioni duramente guadagnate da migliaia di persone che ci hanno preceduto — per sfidare la gravità per un po’, prendendo il nostro destino nelle nostre mani e nei nostri piedi e trasformando l’esperienza in quella di cui faremo tesoro, non importa quante volte lo ripetiamo.

Dagli aerei ultraleggeri alla capsula Crew Dragon che trasporta gli astronauti alla Stazione Spaziale Internazionale, quelli di noi che volano hanno vissuto in un modo che ci soddisfa davvero. A volte, i film possono esprimere quella gioia, quel bisogno impenitente di velocità e altitudine in un modo che non riusciamo ad articolare.

Ma possiamo sentirlo. E possiamo condividerlo nella vita reale o attraverso l’obiettivo di un film davvero ben realizzato. Grazie al cielo per il teatro. Grazie a Dio per il sollevamento, la spinta, la resistenza e il peso.

Vivi in ​​grande! Vola bene.