Gli astronomi hanno rilevato uno strano segnale radio che emette periodicamente “come un battito cardiaco” e proviene dalle profondità dello spazio.

Gli scienziati del Massachusetts Institute of Technology (MIT) negli Stati Uniti sono stati colti di sorpresa a causa dell’intensità delle esplosioni radio, nonché della loro regolarità.

Il segnale è classificato come fast radio burst (FRB), che sono esplosioni intense di onde radio di origine sconosciuta.

Questo studiato dagli scienziati del MIT e di altre istituzioni è attualmente l’FRB più duraturo fino ad oggi, con lo schema periodico più chiaro.

Denominato FRB 20191221A, il segnale persiste molto più a lungo – circa 1.000 volte più a lungo in effetti – rispetto al tipico FRB, sollevando domande su cosa potrebbe causarlo.

Gli FRB tendono a durare al massimo alcuni millisecondi, ma FRB 20191221A dura fino a tre secondi, con le onde radio che si ripetono ogni 0,2 secondi in quello che gli astronomi chiamano un “modello periodico chiaro”.

Cosa potrebbe causarlo?

Mentre i misteriosi segnali radio dallo spazio spesso fanno scattare discorsi eccitati sulla potenziale comunicazione degli alieni, la spiegazione è probabile che il segnale provenga da un raro tipo di stella.

Gli astronomi sospettano che il segnale possa provenire da un tipo di stella di neutroni, che sono nuclei collassati di stelle giganti estremamente densi e in rapida rotazione, lasciati dalle supernove.

Gli scienziati, pubblicando il loro lavoro sulla rivista Nature, affermano che potrebbe essere causato da una pulsar radio o da una stella magnetar, entrambi tipi di stelle di neutroni.

“Non ci sono molte cose nell’universo che emettono segnali rigorosamente periodici”, ha detto Daniele Michilli, del Kavli Institute for Astrophysics and Space Research del MIT.

“Esempi che conosciamo nella nostra galassia sono le pulsar radio e le magnetar, che ruotano e producono un’emissione di raggi simile a un faro. E pensiamo che questo nuovo segnale potrebbe essere una magnetar o una pulsar sotto steroidi”.

‘Boom Boom boom’

Il primo FRB è stato scoperto nel 2007 e da allora centinaia di lampi di onde radio simili sono stati rilevati in tutto l’universo.

La stragrande maggioranza degli FRB finora scoperti erano una tantum, della durata di alcuni millisecondi prima di scomparire.

FRB 20191221A è stato scoperto nel 2019, con Michilli che ha immediatamente notato i dati insoliti raccolti dal Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment (CHIME).

“Era insolito. Non solo era molto lungo, della durata di circa tre secondi, ma c’erano picchi periodici straordinariamente precisi, che emettevano ogni frazione di secondo – boom, boom, boom – come un battito cardiaco. Questa è la prima volta che il segnale stesso è periodico”, ha spiegato.

Il team vuole rilevare più segnali dalla sorgente, che secondo loro potrebbero essere usati come orologio astrofisico.

Potrebbero studiare la frequenza delle esplosioni e come cambiano quando la sorgente si allontana dalla Terra, per misurare la velocità con cui l’universo si sta espandendo.

FRB 20191221A “un milione di volte più luminoso”

Gli astronomi affermano che sono state trovate somiglianze tra le esplosioni radio di FRB 20191221A e quelle trovate nella nostra galassia.

Tuttavia, l’impulso di FRB 20191221A sembrava essere più di un milione di volte più luminoso di quegli altri segnali.

Michilli dice che i lampi luminosi potrebbero provenire da una lontana pulsar radio o magnetar che normalmente è meno luminosa mentre ruota e per qualche ragione sconosciuta ha espulso un treno di lampi brillanti, in una rara finestra di tre secondi che CHIME è stato fortunatamente posizionato per catturare.

“CHIME ha ora rilevato molti FRB con proprietà diverse”, ha affermato Michilli.

“Ne abbiamo visti alcuni che vivono all’interno di nuvole molto turbolente, mentre altri sembrano essere in ambienti puliti. Dalle proprietà di questo nuovo segnale possiamo dire che attorno a questa sorgente c’è una nuvola di plasma che deve essere estremamente turbolenta”.

Michilli ha aggiunto che il rilevamento solleva ulteriori domande su cosa potrebbe causare un segnale così estremo che non è mai stato visto prima.

“I futuri telescopi promettono di scoprire migliaia di FRB al mese, ea quel punto potremmo trovare molti di più di questi segnali periodici”, ha detto.