Cosa accadrebbe se, tra anni, un astronauta si sentisse male durante una missione spaziale su Marte?

Un viaggio sul Pianeta Rosso dura circa sette mesi e oltre 480 milioni di km, secondo la NASA. Non è una piccola distanza da percorrere in caso di emergenza medica.

È un problema che gli esperti cercano da anni di risolvere e la risposta potrebbe essere un minuscolo robot chirurgo chiamato MIRA (abbreviazione di assistente robotico in vivo miniaturizzato), che sarà inviato sulla ISS per una missione di prova nel 2024.

MIRA è la creazione di Shane Farritor, professore di ingegneria presso l’Università del Nebraska-Lincoln negli Stati Uniti, che ha studiato la tecnologia alla base del funzionamento del robot negli ultimi 20 anni.

Il lavoro del suo team ha catturato l’attenzione della NASA, che ha assegnato all’università del Nebraska $ 100.000 per preparare il robot per il dispiegamento.

Come funziona?

Il minuscolo robot, che pesa meno di un chilogrammo, sembra essenzialmente un cilindro con due rebbi mobili nella parte inferiore in grado di tagliare i tessuti umani e trattenere oggetti (e parti del corpo).

Ma non lasciarti ingannare dal suo aspetto relativamente semplice.

Man mano che le persone vanno sempre più in profondità nello spazio, un giorno potrebbero aver bisogno di un intervento chirurgico. Stiamo lavorando per questo obiettivo.

Shane Farritore

Professore di ingegneria, Università del Nebraska-Lincoln

Secondo i suoi creatori, MIRA può funzionare sia come assistente di un medico fisicamente presente in sala operatoria, poiché è così piccolo da poter essere inserito all’interno del corpo di un paziente attraverso una piccola incisione, consentendo ai medici di eseguire interventi chirurgici addominali in modo minimamente invasivo – e come dispositivo che consente ai medici di eseguire interventi chirurgici a distanza.

In questo modo, il robot è rivoluzionario e potrebbe potenzialmente consentire agli astronauti coinvolti in missioni spaziali lunghe e lontane, come quelle su Marte, di essere assistiti dal punto di vista medico in caso di necessità urgente, anche quando un chirurgo non è fisicamente presente.

A bordo della ISS, MIRA lavorerà autonomamente senza la direzione di un medico di persona. Ma il robot non sarà testato sulle persone, limitandosi a tagliare elastici tesi e spingere anelli di metallo lungo un filo, imitando i gesti eseguiti durante i veri e propri interventi chirurgici.

MIRA non è ancora pronto per essere inviato in missioni nello spazio profondo.

Secondo l’Università del Nebraska-Lincoln, Farritor e il suo team scriveranno il suo software durante il prossimo anno e costruiranno il robot per adattarsi all’interno di un armadietto per esperimenti della ISS delle dimensioni di un microonde. Il robot sarà anche testato per assicurarsi che sia sicuro da usare, abbastanza resistente per viaggiare nello spazio e buono da usare.

La chirurgia in situazioni di gravità zero non è mai stata eseguita prima, ma sarà sicuramente necessaria quando gli umani inizieranno ad avventurarsi sempre più lontano nelle loro esplorazioni spaziali.

“Man mano che le persone vanno sempre più in profondità nello spazio, potrebbero aver bisogno di un intervento chirurgico un giorno”, ha detto Farritor. “Stiamo lavorando per questo obiettivo”.